Más sobre factores, strings y ordenación

Esta entrada debería ser un comentario más en esta otra, pero voy a abusar del privilegio de ser dueño de la plataforma para promocionarla.

Voy a decir cosas que son aproximadamente ciertas. Los detalles de la verdad de todo están en la ayuda y el código de sort y sus métodos.

En R hay dos métodos de ordenación: shell y radix. El primero es genérico y el segundo es mejor cuando en el vector hay muchos elementos repetidos (p.e., ordenar el censo por provincias).

R utiliza ciertas reglas para determinar cuándo usar uno u otro. Por ejemplo, para factores usa radix. También para ordenar vectores largos de enteros pequeños. Etc. Si no, usa shell. En particular, usa shell por defecto para ordenar strings.

Por tanto, si codificas las provincia como string en un conjunto de datos tan grande como el censo y tratas de ordenar, te estás disparando en el pie. Así debe entenderse el consejo de Iñaki Úcar (en el hilo antes mencionado) de que

[s]iempre es mejor tener factores que cadenas.

A nadie le gustan los factores. Mucha gente los desaconseja y clama por cambiar el criterio de R de leer columnas de texto como factores por defecto. Úcar, que tiene el vicio de equivocarse poco, recomienda lo contrario en este contexto concreto, entiendo.

Tampoco se equivoca cuando dice que

[e]l hecho de que R almacene las cadenas de forma única y tenga punteros a ellas es un tema de eficiencia de memoria, pero supone poca o nula diferencia a la hora de ordenar.

Es cierto (aquí y hoy) pero podría no serlo en el futuro. Alguien podría reimplementar sort para strings diciendo: siempre que el vector de valores únicos del vector sea mucho más corto que el del vector, úsese radix. En principio, no veo por qué no podría hacerse.

Finalmente, sí, es evidente que es mucho más sencillo comparar enteros que comparar cadenas de texto. Sobre todo en el mundo extra-ASCII. Pero iguales algoritmos de ordenación deberían realizar el mismo número de comparaciones (en el ejemplo que propuse en la entrada arriba mencionada) y el coste adicional de la ordenación debería ser lineal con la complejidad de la función de comparación… y eso es solo la mitad de la historia que parece que explica el misterio.

En resumen, la diferencia fundamental entre el tiempo de ordenación de enteros, factores y strings tiene dos causas fundamentales:

  • La complejidad de la función de comparación entre parejas de elementos (enteros o strings) para determinar cuál es mayor.
  • Las reglas que hacen que se use radix o shell como algoritmo de ordenación.

Y aventuraría, además, que la segunda pesa más que la primera. Cosa que es fácil de probar y refutar y que dejo como ejercicio a alguno de mis lectores que, a diferencia de servidor, esté de vacaciones.

Un comentario sobre “Más sobre factores, strings y ordenación

  1. Iñaki 7 agosto, 2019 14:24

    Es cierto (aquí y hoy) pero podría no serlo en el futuro. Alguien podría reimplementar sort para strings diciendo: siempre que el vector de valores únicos del vector sea mucho más corto que el del vector, úsese radix. En principio, no veo por qué no podría hacerse.

    R se caracteriza por defaults seguros, y por la retrocompatibilidad. Para usar radix, hace falta que la codificación sea homogénea y sea UTF-8 o Latin1. Por tanto, si se quisiese implementar así y evitar que pueda dar resultados erróneos, además, habría que comprobar que todas las cadenas cumplen con ese requisito de codificación. Lo que ganas por un lado, probablemente lo pierdes por otro.

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